Poetically surreal: Rodney Smith

Rodney Smith, Surrealist Photography

Prendete la bombetta nera, simbolo indiscusso di René Magritte; mettetela insieme alla macchina fotografica, conservando la sua “provenienza” surrealista..ed ecco Rodney Smith!

Rodney Smith, classe 1947, è il maestro del surrealismo fotografico contemporaneo. Cresciuto in mezzo a “un grande senso di stile, proporzioni, bellezza, grazia”, visto che suo padre era il presidente del gigante della fashion industry Anne Klein, non ha avuto una formazione propriamente artistica. Infatti si è laureato a Yale in Letteratura inglese e teologia, ma, mentre frequentava l’università, studiava fotografia con un maestro d’eccezione: Walker Evans. Il suo primo lavoro fotografico è In the Land of the Light: Israel, a Portrait of Its People (1983), un libro composto da 88 rullini fotografici scattati in 100 giorni nella Terra Santa, a Gerusalemme. Dagli anni ’80 in poi si è dedicato completamente alla fotografia, ricoprendo anche la carica di professore aggiunto di fotografia a Yale. Ha lavorato per grosse testate come il New York Times o Vanity Fair, per importanti aziende come American Express, Starbucks, BMW, per enti come la Borsa o il Balletto di New York e per grandi nomi della moda, come Ralph Lauren. Nel 2008 ha celebrato i 40 anni di carriera fotografica pubblicando il libro The End.

Rodney Smith, BMW, Surrealist Photography
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Rodney Smith, New York City Ballet, Surrealist photography
New York City Ballet
pinterest.com
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Lo stile di Rodney Smith è assolutamente inconfondibile. Fino al 2002 ha usato esclusivamente, ereditandolo da Walker Evans, il bianco e nero, che ha definito “una struttura architettonica che rispecchia le fondamenta del nostro essere, del nostro sentire, che evoca l’esperienza vissuta” e che trova “molto più intenso del colore sul piano emotivo”. Il bianco e nero di Rodney Smith è estremamente raffinato, andandosi a sommare a una composizione equilibrata, studiata, a metà tra lo spontaneo e lo scenico. Anche i soggetti sono sempre eleganti, composti nonostante a volte siano colti in movimento; spesso sono misteriosi: hanno il volto celato da oggetti come un libro o una lente d’ingrandimento, oppure sono inquadrati di spalle. Questo senso di mistero, di sospensione temporale colloca i personaggi in una dimensione onirica, nonostante gli scenari siano assolutamente reali; ricordate gli accostamenti inconsueti (di cui ho parlato qui http://surrealistphotography.altervista.org/surrealismo-inconscio-e-sogno-surrealism-unconscious-and-dream/), che gli “antichi” surrealisti utilizzavano per creare un senso di spaesamento nell’osservatore? Credo che Rodney Smith abbia creato una versione nuova di questa tecnica, provocando in noi lo stesso senso di dubbio nei confronti delle nostre certezze e convinzioni, giocando con la nostra razionalità e la nostra percezione, aprendoci a un nuovo tipo di visione.

Rodney Smith, Surrealist Photography
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Alla base della fotografia di Smith c’è la ricerca della bellezza come antidoto allo squallore e alla decadenza della società moderna. Con questa ricerca, condotta attraverso la fotografia, Smith indaga l’inconscio; ciò deriva anche dai suoi studi universitari e si riallaccia al Surrealismo “storico”, basato (anche) sugli scritti di Freud. Smith stesso, nella sua biografia online dice di sé che Freud gli ha “salvato la vita”. Altro elemento chiave della fotografia di Rodney Smith è la naturalezza. Fotografa solo con luce naturale, con l’attrezzatura minimamente indispensabile e a contatto con la natura.

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Le fotografie sono quadrate perchè Smith è rimasto fedele alla “vecchia” fotografia su pellicola, ed è anche questo, a mio parere, a dare quel tocco in più di raffinatezza e di eleganza alle sue immagini. Sono stampate a mano, su gelatina d’argento, con una tiratura limitata a 25 esemplari.

Ricercatezza, eleganza, naturalezza, sogno. Questo è Rodney Smith, il maestro del Surrealismo contemporaneo.

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If you take the bowler hat, symbol of René Magritte, and you put it with the camera, “treasuring” its Surrealist “origin”…You’ll have Rodney Smith!

Rodney Smith (1947) is the master of contemporary Surrealism. Grown up among “a sense of style, proportions, beauty, grace”, seeing that his father was the president of fashion industry giant Anne Klein, he hadn’t a properly artistic education. In fact, he studied English literature and Religious studies but, while he was attending university, he studied photography with an exceptional teacher: Walker Evans. His first photographic work is In the Land of the Light: Israel, a Portrait of Its People (1983), a book which gathers together 88 rolls of film shots, shoot 100 days in the Holy Land, in Jerusalem.  From the 80s he has fully dedicated his life to photography, also spending a short time as an adjunct professor of photography at Yale University. He has worked for big magazines like The New York Times or Vanity Fair, for important companies like American Express, Starbucks, BMW, for corporations as New York Stock Market or New York Ballet, and for big fashion brands like Ralph Lauren. In 2008 he has celebrated 40 years of career publishing the book The End.

Rodney Smith’s style is absolutely unique. Till 2002 he has used only black and white, acquired from Walker Evans; he has defined black and white “an architectonic structure which mirrors the basis of our being, our feel, which evokes the lived experience”; he finds black and white “more intense than color on the emotional level”. Rodney Smith’s black and white is extremely refined. It is united with a balanced, studied composition, which is situated between spontaneous and scenic. The subjects are elegant, despite sometimes they’re in movement. They’re often mysterious: they have the face hidden with object like a book or a magnifying glass, or they are taken from the back. This sense of mystery, of time suspension, puts the character in a dreamlike dimension, despite the real sceneries. Do you remember unusual combinations (I have spoken about it here http://surrealistphotography.altervista.org/surrealismo-inconscio-e-sogno-surrealism-unconscious-and-dream/) which were used by “ancient” Surrealists to create a sense of disorientation in the observer? I think that Rodney Smith has created a new version of this technique, causing the same doubt toward our certainties, playing with our rationality and perception, opening us to a new type of vision.

At the base of Smith’s photography there’s the search of beauty, as antidote to the squalor and the decadence of modern society. With this research, through photography, Smith investigates the unconscious; this comes also from his university studies and it’s related to “historic” Surrealism, based (also) on Freud’s writings. Smith himself, in his online biography, he says that Freud “saved his life”. Another fundamental element in Smith’s photography is naturalness. He photographs just with natural life, with the minimum indispensable equipment and in contact with nature.

His photographs are squared because Smith uses the “old” photographic film. In my opinion, this gives to his images that extra touch of sophistication and elegance. They are hand-printed silver gelatin prints, limited to 25 editions each.

Preciousness, elegance, naturalness, dream. This is Rodney Smith, the master of contemporary Surrealism.