Jerry Uelsmann: Ars Combinatoria

Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations

Oggi il nome Photoshop è diventato sinonimo di manipolazione fotografica. Ma se guardiamo all’opera di Jerry Uelsmann (1934), maestro della fotografia surrealista (e anche in generale), capiamo come la creatività umana andrà sempre oltre il “cervello artificiale” di un computer.

Uelsmann è un fotografo americano che ha iniziato a creare le sue composizioni negli anni ’50, contribuendo a cambiare il linguaggio fotografico, all’epoca dominato dalla straight photography (fotografia diretta, in antitesi al pittorialismo). Uelsmann rivoluzionò il concetto stesso di fotografia, emancipandola dal suo stato di pura e “fredda” documentazione del reale, liberando la sua fantasia in immagini oniriche, chiaramente riferite alla pittura di René Magritte, alla fotografia di Man Ray e alla psicologia di Carl Jung. Il riferimento a Magritte è chiaro perché nelle fotografie di Uelsmann non ci sono deformazioni, ma, semplicemente, degli oggetti reali vengono accostati in modo inconsueto, enigmatico, spiazzante. L’osservatore si sente disorientato e la realtà viene messa in discussione da una percezione soggettiva e dalla libertà assoluta del pensiero.

Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Magritte’s touchstone, 1965
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Small Woods Where I Met Myself, 1967
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 1972
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 1976
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 1982
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Uelsmann ottiene le sue immagini grazie a una straordinaria capacità di combinazione in camera oscura. Scatta moltissime fotografie e ne utilizza i negativi: ogni negativo può diventare parte di infinite combinazioni. In camera oscura utilizza addirittura fino a 12 ingranditori, mettendovi i negativi scelti e spostando la carta sensibile per le varie esposizioni. A volte maschera la carta sensibile per evitare sovrapposizioni tra immagini, altre volte combina negativi e positivi insieme. Il fatto che le immagini siano combinate in fase di stampa fa sì che nella composizione non si noti lo stacco tra una e l’altra: sembra di guardare un’unica immagine, una fotografia ottenuta con un unico scatto.

Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Homage to Man Ray, 1997
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Tree goddess, 1994
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 1990
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 1992
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled,1991
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L’arte di Jerry Uelsmann elude ogni barriera razionale, perché un singolo negativo può assumere vari significati ed essere reinterpretato infinite volte. Il grande coinvolgimento che si prova davanti a queste immagini deriva proprio dal loro status di “opere aperte”, suscettibili all’interpretazione e alla sensibilità personale.

Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Meditation Mystery, 2001
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Untitled, 2004
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Jerry Uelsmann, surrealist photography combinations
Voyager, 2008
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Today the name Photoshop had become synonymous with photo manipulation. But, if we look at the work of Jerry Uelsmann (1934), master of surrealist photography (and also photography in general), we can understand how human creativity will always surpass the “artificial brain” of the computer.

Uelsmann is an American photographer who started to create his compositions in the Fifties, contributing to change the photographic language, at the time dominated by straight photography (pure photography, in contrast with pictorialism). Uelsmann revolutionized the concept of photography, emancipating it from its state of pure and “cold” documentation of the reality, setting free his fantasy in fantastic images, explicitly referred to René Magritte’s painting, Man Ray’s photography and Carl Jung’s psychology. The reference to Magritte is very clear because in Uelsmann’s photographs there aren’t deformations but, simply, real objects are combined in an unusual, enigmatic and floored. The viewer feels disoriented and reality is called into question by subjective perception and absolute freedom of thought.

Uelsmann obtains his images thanks to an extraordinary combining ability in dark room. He takes many photographs and uses its negatives: each negative could be part of an infinite number of combinations.  In the darkroom he uses even 12 enlarger, putting in them the chosen negatives and shifting the photographic paper for the various expositions. Sometimes he screens the paper to avoid overlapping between images, other times he combine negatives and positives together. The fact that the images are combined during the printing phase ensures that the separation among one and another doesn’t be noted: it seems to see only one image, a photograph obtained from just one shot.

Jerry Uelsmann’s art eludes every rational barrier, because a single negative can assumes many meanings and can be reinterpreted infinite times. The great captivation which can feels in front of these images comes from their status of “open works”, susceptible to personal interpretation and sensibility.