Children’s nightmares: Arthur Tress

Arthur Tress Dream Collector

Uno dei capisaldi del movimento Surrealista è l’ispirazione dal mondo dei sogni. Ma un sogno non è sempre rose e fiori. Esistono anche gli incubi; e gli incubi più potenti, quelli che, inconsciamente, restano nella nostra memoria sono quelli che facciamo durante l’infanzia. La potenza dell’immaginario infantile tra gli anni ’60 e ’70 ha catturato l’attenzione del fotografo americano Arthur Tress, che ha creato una serie psicoanalitica, Dream Collector, nella quale ha chiesto ad alcuni bambini di interpretare i propri incubi: “I sogni o gli incubi sono stati raccolti grazie a conversazioni con i bambini a scuola, al parco o per strada. Ai bambini è stato chiesto di ‘mettere in scena’ i propri sogni, o di suggerire modi per farlo. Queste invenzioni spesso riflettono l’interiorità del bambino, le sue speranze e le sue paure, così come la sua trasmutazione simbolica dell’ambiente esterno in forme maneggiabili”.

Arthur Tress Dream Collector
Boy in Mickey Mouse Hat, Coney Island, 1968
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Arthur Tress Dream Collector
Boy with Giant Ball, NY, 1969
http://www.josephbellows.com/
Arthur Tress Dream Collector
Boy with roots hands, NY, 1971
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Arthur Tress Dream Collector
Girl in Mask, Rhinebeck, NY, 1975
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Arthur Tress Dream Collector
Girl with Eagle, 1973
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Arthur Tress Dream Collector
Hand on Train, Staten Island, 1971
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Arthur Tress Dream Collector
Interior with Girl in White, 1971
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Arthur Tress Dream Collector
Young Boy and Hooded Figure, NY, 1971
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Tutta la produzione fotografica di Arthur Tress è inquietantemente surreale, come se l’artista volesse raccontare i suoi fantasmi interiori, le sue paure; questo è dovuto alla sua esperienza personale, che l’ha visto confrontarsi con numerosi traslochi e separazioni familiari e con la malattia del padre, che l’ha portato alla morte negli anni ’70. Già a 12 anni iniziò a fotografare, trascorrendo ore nella surreale Coney Island, dove esplorava la decadenza del parco divertimenti. A New York frequentò il Bard College, dove si laureò in pittura e storia dell’arte, poi si trasferì a Parigi per frequentare l’Accademia Cinematografica. Il suo primo incarico professionale come fotografo fu per il Museo Etnografico di Stoccolma, che lo incaricò di documentare le culture tribali africane.

A New York iniziò a fotografare le fasce più neglette della popolazione, con sguardo documentaristico. Da qui iniziò gradualmente a sviluppare il suo stile personale, un realismo magico che unisce elementi di vita reale e fantasia, che è diventato il suo marchio di fabbrica. Le immagini di Tress sono infatti sospese tra realtà e irrealtà, in balia dei flussi della mente, immerse in una visione pessimistica, uno sfondo oscuro di sofferenza.

Tress utilizza la tecnica alla gelatina d’argento, dunque le sue immagini sono in bianco e nero. Aprì una breve parentesi al colore solo negli anni ’80, quando iniziò a realizzare delle installazioni con attrezzature di ospedali abbandonati, in una personalissima interpretazione della natura morta. Dal 2002 il suo sguardo è diventato più formalista e si è spostato sui temi della modernità, combinando la spontaneità dello scatto “di strada” con la composizione architettonica o astratta.

Alcune serie di Arthur Tress: Shadow, 1974-75; Theater of the mind, 1970-78; Facing up, 1979-80; Hospital, 1984-87; Fantastic Voyage, 1993.

Boy Under Bridge, NY, 1968 http://www.josephbellows.com/
Boy Under Bridge, NY, 1968
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Flea Market Dolls, NY, 1974 http://www.josephbellows.com/
Flea Market Dolls, NY, 1974
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Girl in Cage, Death Valley, CA, 1980 http://www.josephbellows.com/
Girl in Cage, Death Valley, CA, 1980
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Groom with White Arabian, California, 1996 www.photographersgallery.com
Groom with White Arabian, California, 1996
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Hermaphrodite, East Hampton, New York, 1973 www.photographersgallery.com
Hermaphrodite, East Hampton, New York, 1973
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Last Portrait of My Father, NY, 1978 www.photographersgallery.com
Last Portrait of My Father, NY, 1978
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Shadow series http://electroniclunch.com/
Shadow series
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Shadow series
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Shadow series
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Superman Fantasy, NYC, 1977 www.photographersgallery.com
Superman Fantasy, NYC, 1977
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One of the Surrealist movement’s cornerstone is the inspiration from the dream world. But, a dream isn’t always rosy. There are also the nightmares; and the most powerful nightmares, which remain unconsciously in our memory, are those that we do during the childhood. The powerful of the childhood imagination was what interested American photographer Arthur Tress when, in the late 1960s and 70s, he created his psychoanalytic “Dream Collector” series of images. “Dreams or nightmares were collected by conversations with children in schools, streets, or neighbourhood playgrounds. The children would be asked means of acting out their visions or to suggest ways of making them into visual actualities… These inventions often reflect the child’s inner life, his hopes and fears, as well as his symbolic transmutation of the external environment, his home or school, into manageable forms.”

The whole photographic production of Arthur Tress is disturbingly surreal, as if the artist wanted to telle about his interior phantoms, his fears; this comes from his personal experience, made by many transfers and family separations and by his father’s disease, which bring him to death in the 1970s. He started to photograph at 12, spending hours in the surreal Coney Island, where he explored the decay of the amusement park. He attended the Bard College, where he graduated in painting and history of art, the he moved to Paris to attend the Cinematographic Academy. His first professional assignment as photographer was for the Ethnographic Museum of Stockholm, and was the documentation of tribal African cultures.

In New York he started to photograph the most neglect brackets of population, with a documentary gaze. From here he gradually developed his personal style, a magic realism which combines real life and fantasy that became his trademark. Tress’s images are suspended between reality and unreality, at the mercy of the mind’s flows, plunged in a pessimistic vision, an obscure background of pain.

Tress uses the gelatin silver technique, so his images are black and white. He opened a parenthesis to color just in the 1980s, when he started to realize art installation with equipment of abandoned hospitals, in a singular interpretation of the still life. From 2002 his gaze has become more formalist and has moved to modern themes, combining the spontaneity of the street shot with the architectonic or abstract composition.

Some series of Arthur Tress:  Shadow, 1974-75; Theater of the mind, 1970-78; Facing up, 1979-80; Hospital, 1984-87; Fantastic Voyage, 1993.